STONES - Kai Schiemenz exhibition in Berlin opening tonight

Exhibition Städtische Galerie Wolfsburg (until 16 December 2016)

English

STONES! STONES?

It was probably only a matter of time before Kai Schiemenz, who trained as a stonemason, found his way back to stone – at least in the motto of his exhibition “STONES”. But he doesn’t fulfill this verbal promise “one to one”. You’ll seek in vain for hewn blocks here. But let’s look back briefly at Schiemenz’s large and small form composites of multicolored Styrofoam (2015/16). Didn’t they, too, always circle around the problematic of stone masonry? These rapid, almost sketchy constructions, steles, and pillars seem like playful replicas of the traditional slowness of working in stone, of its dignified gesture, and of irreversible decisions about form. Nothing about them is set in stone. In this way, the Styrofoam objects nonchalantly undermine the authority of stone in art and architecture.

But forward into the present: to the degree that Schiemenz not only presented such light objects autonomously, but also used them as molds for his newer cast glass objects – as transitional bodies, so to speak – he must have thought as much about stone as the trigger of. I deliberately write “trigger”, because we still do not see any stone sculptures in the current presentation, but a variety of other materials: ceramics, aluminum, wood, and glass, of course. Primarily opaque glass bodies in different colors. In its material compactness, glass comes recognizably closest to stone. And that’s not all: these are cast-glass replicas of artistically processed stones. The translation of the form from one substance to the other, alone, testifies to an achievement, demanding in terms of design as well as technique, as well as to pleasure in craftsmanship. But equally fascinating is the intellectual dimension of this decision, because the material, stone, however it is given shape, usually stands at the end of a creative process: after drawing and a clay or plaster model. But in Schiemenz’s current works, the stone, too, is a transitional body and not the concluding artistic statement.

This mental game with transformation undoubtedly began during Kai Schiemenz’s many years working in the glass workshop of Zdeněk Lhotský in Bohemia. Doesn’t the production of an artificial solid material of silicate and minerals repeat geological-historical processes in miniature? The encounter of substances whose metamorphosis through extreme heat and then cooling leads, in nature, to forms that can never be fully calculated. The analogical craftsmanship or industrial processing in glassmaking uses these chemical and physical reactions in a controlled way, but, especially with colored glass, a certain alchemical mystery nonetheless remains. Traditional recipes of the glassworks and glassmakers’ old experimental knowledge play a role. Liquefaction, the admixture of coloring metals or trace elements, the temperature, and the hardening do not necessarily lead to the desired results; this creative uncertainty always thrills Kai Schiemenz.

And here, too, the physically absent stone transcends its function as mere casting form, because Kai Schiemenz uses basalt that he found in a quarry in the Lusatia region. Like a classic sculptor, he drew geometrical forms out of these boulders. These cubes grow as if organically out of the basalt, and sometimes they interlock. Incompletely formulated, they sacrifice a possible perfection to the primal rawness of the stone. Basalt in particular is an astonishing natural form whose serial symmetry and formations that seem as if designed have long inspired artists and landscape architects. For example, in his Wörlitzer Park, Prince Leopold III of Anhalt-Dessau not only erected an artificial volcano, but also a veritable platform of basalt from Saxony at its feet. This served as both an aesthetic example of artful creation and as a natural-scientific specimen. By being set up beside the miniature Vesuvius, this installation includes a statement, a taking of sides in the 19th-century’s learned controversy between the Neptunist and the Plutonist School. Adherents of the latter were (rightly) convinced that this wondrous stone was not, as their adversaries claimed, oceanic sedimentary stone, but rather abruptly cooled magma. This “basalt controversy” was only partly about proving who was geologically right; it was also about nothing less than the origin of the world – whether from the sea or from fire. So, basalt not only has an inspiring form symmetry, but also a cultural-historical dimension. Schiemenz’s choice of hard basalt and glass technology thus functions as a symbolic reference to its emergence from fluid. In addition, the artist arranges the objects in a landscape of pedestals. And after we have descended into it, we may feel a little as if we were in an (abstract) grotto. For this situation, Schiemenz skillfully uses the quasi-underground structure of the gallery space as a setting and associational signpost pointing into the interior of the earth.

Along with the aforementioned protagonists – invisible stone and visible glass – the exhibition “STONES” offers further surprising material summersaults. The textured aluminum plaques, for example, are also cast “translations” of wooden panels coarsely trowelled with structure paste. Kai Schiemenz calls them “technically produced pictures in which the artistic act initially appears extremely reduced”. The ensuing casting in a shimmering material offsets this impression, of course, especially because more sensations occur on the surface. Schiemenz lays colored geometries over it; their matte finish seems oddly familiar. Right: we know this finish from everyday life, from banal objects with would-be glamour: ice cream tubs, siphons, flashlights, ballpoint pens… anodized (electrolytically oxidized) aluminum) is the magic formula with which Schiemenz stages his reading of Pop Art. He does not carry out his ennobling of the profane by holding consumer goods ichnographically aloft, but by using this technology that is seldom associated with art. He thereby remains true to himself as a keen-witted border crosser, because his appropriation of glass and ceramics successfully challenges the trivializing typecasting of such products as arts-and-crafts. No wonder: Kai Schiemenz’s passion is initially for the material processes and as yet unattempted metamorphoses – i.e., the respective process itself – and only afterward for the possible result. A true alchemist gains entry through the back door.

Text by Susanne Altmann
Translation by Mitch Cohen

Deutsch

STEINE! STEINE?

Wahrscheinlich war es nur eine Frage der Zeit, wann Kai Schiemenz, der ausgebildete Steinmetz, zum Stein zurückfinden würde – wenigstens in seinem Ausstellungsmotto „STEINE“. Allerdings löst er dieses verbale Versprechen nicht „eins zu eins“ ein. Behauene Blöcke sucht man hier vergeblich. Blicken wir jedoch kurz zurück auf Schiemenz’ große und kleine Formkomposite aus mehrfarbigem Styropor (2015/16). Umkreisten diese nicht auch stets die Problematik der Steinbildhauerei? Jene schnellen, fast skizzenhaften Konstruktionen, Stelen und Säulen erscheinen wie spielerische Repliken auf die traditionelle Langsamkeit des Arbeitens in Stein, auf dessen würdevollen Gestus und auf endgültige Formentscheidungen. Nichts ist dort in Stein gemeißelt. Insofern untergraben die Schaumstoffgebilde nonchalant die Autorität des Steins in Kunst und Architektur.

Aber vorwärts in die Gegenwart: In dem Maße, wie Schiemenz derlei Leichtobjekte nicht nur autonom aufführte, sondern sie auch als Gussmodelle für seine neueren Glasobjekte verwendete – als Übergangskörper sozusagen, – in genau dem Maße muss er wiederum über den Stein als Auslöser von Skulptur nachgedacht haben. Mit Bedacht schreibe ich „Auslöser“, denn wir sehen ja immer noch keine Steinbildwerke in der aktuellen Präsentation – sondern eine Vielzahl anderer Materialien: Keramik, Aluminium, Holz und natürlich Glas. Überwiegend opake Glaskörper verschiedener Färbung. In seiner stofflichen Kompaktheit steht das Glas dem Stein hier erkennbar am Nächsten. Damit nicht genug, es handelt sich um in Glas gegossene Nachbilder von bearbeiteten Steinen. Allein die Übersetzung der Form von der einen Substanz in die andere bezeugt eine gestalterisch wie technisch anspruchsvolle Leistung, dazu die Freude am Handwerklichen. Doch ebenso spannend ist die intellektuelle Dimension dieser Entscheidung. Denn üblicherweise steht das, wie auch immer ausgeformte Material Stein am Ende einer Schöpfungskette; nach Zeichnung, Ton- oder Gipsmodell. Bei Schiemenz’ derzeitigen Werken allerdings ist der Stein ebenfalls ein Übergangskörper und nicht die abschließende künstlerische Aussage.

Dieses Gedankenspiel mit der Transformation begann zweifellos während Kai Schiemenz’ langjähriger Arbeit in der Glaswerkstatt von Zdeněk Lhotský in Böhmen. Denn vollzieht die Herstellung eines künstlichen Feststoffs aus Silikat und Mineralien nicht erdgeschichtliche Prozesse im Kleinen nach? Das Aufeinandertreffen von Substanzen, deren Verwandlung durch extreme Hitze und schließlich das Erkalten führt in der Natur zu nie ganz kalkulierbaren Formen. Der handwerkliche oder industrielle Nachvollzug bei der Glasproduktion nutzt diese chemischen und physikalischen Reaktionen gesteuert aus. Trotzdem bleibt, gerade bei Farbglas, ein gewisses alchimistisches Geheimnis. Tradierte Rezepturen der Glashütte und altes Versuchswissen der Glasmacher spielen eine Rolle. Verflüssigung, das Einmischen von farbgebenden Metallen bzw. Spurenelementen, die Höhe der Temperatur und das Erhärten führen nicht zwangsläufig zu den gewünschten Resultaten – ein schöpferischer Unsicherheitsfaktor, der auch Kai Schiemenz immer wieder begeistert.  

Und auch der hier physisch abwesende Stein transzendiert seine Funktion als bloße Gussvorlage. Denn Kai Schiemenz verwendete Basaltgestein, das er in einem Steinbruch in der Lausitz fand. Wie ein klassischer Bildhauer entlockte er den Brocken geometrische Formen. Diese Kuben wachsen gleichsam organisch aus dem Basalt heraus, manchmal durchdringen sie einander. Nur zum Teil ausformuliert, opfern sie eine mögliche Perfektion der ursprünglichen Rohheit des Gesteins. Nun ist gerade Basalt eine erstaunliche Naturform, die durch ihr serielles Gleichmaß und ihre, wie gestaltet wirkenden Formationen, Künstler und Gartenarchitekten anregte. So errichtete Fürst Leopold III. von Anhalt-Dessau in seinem Wörlitzer Park nicht nur einen künstlichen Vulkan, sondern ließ zu dessen Füßen auch eine veritable Basaltstufe aus Sachsen aufstellen. Diese diente sowohl als ästhetisches Beispiel für die kunstreiche Schöpfung wie auch als naturwissenschaftliches Anschauungsobjekt. Denn mit der Aufstellung neben dem Miniatur-Vesuv enthielt diese Maßnahme ein Statement: nämlich die Parteinahme in einer, im 19. Jahrhundert köchelnden Gelehrtenfehde zwischen so genannten Neptunisten und Plutonisten. Letztere waren (zu Recht) überzeugt, dass es sich bei dem wundersamen Gestein nicht, wie ihre Widersacher behaupteten, um ozeanisches Sedimentgestein, sondern vielmehr um jäh erkaltetes Magma handelte. Bei diesem „Basaltstreit“ ging es nur teilweise um geologische Rechthaberei, vielmehr um nichts Geringeres als die Entstehung der Welt – wahlweise aus dem Meer oder aus dem Feuer. Insofern ist der Basaltstein, von seinem inspirierenden Regelmaß abgesehen, offenbar eine kulturgeschichtliche Größe. Schiemenz’ Wahl des harten Basalts wie auch der Glastechnologie funktioniert daher als symbolischer Verweis auf dessen Entstehung aus dem Flüssigen. Zudem arrangiert der Künstler die Objekte in einer Sockellandschaft. Auch dürfen wir uns, nach dem Abstieg, ein wenig wie in einer (abstrahierten) Grotte fühlen. Geschickt nutzt er für diese Situation die quasi unterirdische Anlage des Galerieraums als Schauplatz und assoziativen Wegweiser ins Erdinnere.

Neben den genannten Protagonisten: unsichtbarer Stein und sichtbares Glas wartet die Ausstellung „STEINE“ mit weiteren überraschenden Materialsprüngen auf. So handelt es sich bei den strukturierten Aluminiumtafeln ebenfalls um gegossene „Übersetzungen“ von grob mit Strukturpaste bespachtelten Holzplatten. Kai Schiemenz bezeichnet sie als „technisch hergestellte Bilder, bei denen der künstlerische Akt zunächst sehr reduziert“ erscheint. Der anschließende Guss freilich in ein schimmerndes Material hebt diesen Eindruck wieder auf, zumal sich auf der Oberfläche noch weitere Sensationen ereignen. Schiemenz legt farbige Geometrien darüber, deren matter Glanz seltsam vertraut wirkt. Ganz richtig, wir kennen diesen Schmelz aus dem Alltag, von banalen Gegenständen mit Möchtegern-Glamour: Eisbecher, Siphons, Taschenlampen, Kugelschreiber… Eloxal (elektrolytische Oxydation von Aluminium) heißt die magische Formel, mit der Schiemenz seine Lesart der Pop Art inszeniert. Die Veredlung des Profanen verfolgt er nicht entlang der bekannten ikonografischen Erhöhung von Konsumgütern, sondern im Einsatz dieser eher kunstfernen Technologie. Damit bleibt er sich selbst als scharfsinnigem Grenzgänger treu: Denn auch mit seiner Aneignung von Glas und Keramik fordert er die kunsthandwerkliche oder trivialisierende Besetzung solcher Produkte erfolgreich heraus. Kein Wunder: Kai Schiemenz’ Leidenschaft gilt zunächst den Materialprozessen, den noch nicht erprobten Verwandlungen – also dem jeweiligen Verfahren selbst und erst dann dem möglichen Resultat. Ein wahrer Alchimist verschafft sich Zugang durch die Hintertür.

Text von Susanne Altmann